Nous avons vérifié les faits sur Mercury 13, le document de Netflix sur les premières femmes astronautes stagiaires de la NASA

Un contexte important sur les potentielles premières femmes américaines dans l'espace : comment le programme s'est déroulé et pourquoi il s'est terminé

Photo : Netflix

En avril, Netflix a fait ses débutsMercure 13, un documentaire sur un groupe pionnier de 13 femmes dans les années 1960 qui auraient pu être les premières femmes astronautes américaines, si leur programme d'entraînement n'avait pas été annulé. Le doc est un portrait touchant des femmes pilotes, mais il laisse quelques questions sans réponse.



Le programme Mercury 13 n'était pas officiellement géré par la NASA. Il a été créé par le médecin de la NASA William Randolph Lovelace, qui a développé les tests physiques et psychologiques utilisés pour sélectionner les sept premiers astronautes masculins de la NASA.pour le projet Mercure. Les femmes ont passé des tests physiques et psychologiques, mais avant qu'elles ne puissent terminer la formation, le programme financé par le secteur privé a été annulé. Pourquoi est-ce arrivé?



Dans le documentaire Netflix, l'une des femmes pilotes dit que la NASA n'avait pas besoin de femmes astronautes. L'agence spatiale ne voulait pas de ce programme pur et simple, explique Jackie Lovelace Johnson, la fille de Lovelace. Le documentaire ne fournit pas le point de vue de la NASA ni ne présente d'entretiens avec des historiens. Les réalisateurs David Sington et Heather Walsh racontent l'histoire à travers des entretiens avec certaines des femmes Mercury 13 et leurs proches. Le doc laisse également peu clair pourquoi exactement l'une des femmes, célèbre piloteJacqueline Cochran, a finalement témoigné contre le programme lorsque l'affaire a été portée devant le Congrès en 1962.

Pour répondre à ces questions et avoir plus de contexte, j'ai parlé avecMarguerite Weitekamp, historien au Smithsonian National Air and Space Museum et auteur du livre Bons trucs, mauvais sexe : le premier programme américain de femmes dans l'espace . Weitekamp n'avait pas vu le documentaire quand je lui ai parlé, mais elle m'a dit tout de suite que les femmes ne devraient pas s'appeler Mercury 13. C'est ahistorique et trompeur, m'a-t-elle dit.

L'interview suivante a été éditée par souci de concision et de clarté.



Pourquoi les femmes ne devraient-elles pas s'appeler Mercury 13 ?

Le terme a été inventé comme titre accrocheur dans les années 1990 par un producteur de télévision, mais j'ai trouvé qu'il embrouillait l'histoire en suggérant que les femmes faisaient partie d'un programme de la NASA attaché au projet Mercury, ou qu'elles se sont réunies en groupe dans certains façon dans les années 1960. En fait, le groupe ne s'est jamais réuni avant les années 1990, époque à laquelle deux des 13 étaient déjà morts. Je pense qu'il est encore plus remarquable que ces femmes pilotes talentueuses aient si bien réussi les premiers tests médicaux, seules ou à deux, et non avec l'avantage de passer en groupe. J'ai donc tendance à parler du programme Woman in Space de Lovelace, comme l'a appelé le Dr Lovelace, ou des First Lady Astronaut Trainees, d'après la façon dont Jerrie Cobb [un des pilotes] a fait référence à leur groupe dans ses lettres.



William Randy Lovelace.

Photo : Netflix

Pourquoi n'y avait-il pas de femmes astronautes à l'époque ?

La décision de choisir les premiers candidats astronautes dans les rangs des pilotes d'essai à réaction formés par l'armée signifiait qu'ils s'inscrivaient dans un bassin de candidats qui ne pouvait inclure que des hommes. Les femmes avaient été interdites de vol militaire après la fin de laFemmes pilotes de service de l'armée de l'air(WASP) en 1944. C'était un programme civil de plus d'un millier de femmes qui a été exécuté pendant la Seconde Guerre mondiale comme un moyen de remplacer les pilotes masculins pour des rôles de combat pendant la guerre, en faisant en sorte que des femmes pilotes bien formées prennent en charge le vol intérieur, convoyage d'avions, remorquage de cibles, entraînement, transport d'avions d'un endroit à l'autre. Le programme très réussi a été dissous en 1944 alors que la guerre se terminait. Alors que les possibilités de voler au combat diminuaient, dans le même temps, il y avait plus de pilotes masculins disponibles pour des rôles de vol. Et donc ils ont mis fin aux Women Airforce Service Pilots et ont redonné ces emplois aux pilotes masculins. Cela, pour les femmes dans l'aviation, est un changement important car ce n'est vraiment qu'à la fin de la Seconde Guerre mondiale et dans les années 1950 que les avions à réaction sont utilisés pour la première fois dans l'armée. Les femmes avaient donc très peu accès à cette nouvelle technologie.

Comment le programme Lovelace a-t-il commencé ?

avant la tempête

Lovelace était un médecin qui avait effectué les tests physiques pour la NASA lors de la sélection des astronautes de Mercury, qui ont été annoncés en avril 1959. Avant qu'un être humain ne s'envole dans l'espace, il était très curieux de savoir ce qui allait arriver. Il envisageait d'énormes stations spatiales en orbite qui seraient capables de faire de la reconnaissance, qui feraient de la recherche scientifique. Et il pense que si vous allez avoir une grande station spatiale en orbite avec des dizaines de personnes dessus, cela devrait normalement – ​​dans ce genre de cadre militaire – inclure des femmes comme secrétaires, téléphonistes, assistantes de laboratoire, infirmières. Il était donc très curieux de savoir si les femmes pouvaient physiquement résister aux forces qui leur seraient nécessaires pour participer aux vols spatiaux. Il a dirigé un projet financé par le secteur privé dans sa fondation à Albuquerque, au Nouveau-Mexique, et a invité 25 femmes pilotes différentes à venir passer les mêmes tests qu'il avait donnés avec son équipe aux candidats du projet Mercury, pour voir comment les femmes feraient.

Photo : Netflix

Le documentaire Netflix donne l'impression que le programme était secret. Est-ce vrai? La NASA ne le savait pas du tout ?

Le programme était géré et financé par le secteur privé, ce qui signifiait qu'au moins au début, peu de gens étaient au courant. Mais assez rapidement, il a été relativement bien médiatisé. Il y avait des articles sur Jerrie Cobb dansVIEmagazine. Il y avait un article sur le projet dansMcCall's, un magazine féminin. Il est apparu sur la couverture deParademagazine. Donc, ce n'était peut-être pas très connu, mais ce n'était certainement pas un programme secret.

T il dit documentaire s les femmes ont mieux performé que les hommes. Est-ce exact?

Oui, les données montrent que c'est vrai. Il y a quelques années, une pneumologue de l'armée, Kathy Ryan, a écrit un très bon article dans un journal de physiologie où elle a examiné les résultats des tests qui avaient été enregistrés pour les femmes Lovelace ainsi que les candidats astronautes de Mercury, et a montré que surtout dans la fonction cardio-pulmonaire, les femmes ont fait en moyenne mieux que les hommes. Et nous savons qu'à partir des années 1950, statistiquement, les femmes ont mieux réussi aux tests d'isolement et aux tests de privation sensorielle que les hommes. Cela avait été démontré dans des études britanniques, des études canadiennes, des études américaines. L'idée que les femmes pourraient être incluses dans les vols spatiaux avait été une discussion populaire à la fois dans les cercles médicaux et dans la culture populaire générale à la fin des années 1950.

La NASA n'a pas commencé. La NASA ne l'a pas arrêté.

Pourquoi le programme Woman in Space de Lovelace a-t-il été annulé ? La NASA l'a-t-elle fermée ?

La NASA n'a pas commencé. La NASA ne l'a pas arrêté. Ce qui s'est passé, c'est que les tests financés par le secteur privé que Lovelace a fait ont été annulés, car il avait passé tous les tests qu'il pouvait faire dans ses propres installations privées. Il espérait lancer une nouvelle phase de tests qui utiliseraient les installations médicales de la Marine à Pensacola, en Floride. Et il n'y avait aucune exigence pour de tels tests de la part de l'armée, au sens militaire d'une exigence, où vous créez un programme pour faire des choses et ensuite allouez des fonds pour le faire. Il n'y avait aucun programme militaire ou programme gouvernemental qui allait utiliser des femmes astronautes, et donc ils ont retiré la faveur de pouvoir utiliser les installations. À mon avis, ce qui a vraiment mis fin à la chance qu'à ce stade précoce du programme de vols spatiaux habités, il y ait eu des expérimentations et l'inclusion d'une femme, c'est la décision de Kennedy d'aller sur la Lune.

Comment?

Le 25 mai 1961, Kennedy se lève devant une session conjointe du Congrès et dit : Nous enverrons un homme sur la Lune et le ramènerons sain et sauf sur Terre avant la fin de la décennie. Et cette décision politique concernant la prochaine étape des vols spatiaux habités a été prise très tôt. Les États-Unis n'avaient eu qu'un seul vol spatial habité, levol suborbital d'Alan Shepard, seulement 15 minutes d'expérience pratique de vols spatiaux habités, et Kennedy dit qu'ils vont parcourir un quart de million de milles jusqu'à la Lune et revenir, atterrir et se promener. Cela rationalise vraiment les décisions prises au sein de la NASA concernant les directions des vols spatiaux habités.

Le moment où quelqu'un aurait pu être persuadé de faire des expériences pour voir comment une femme volerait dans l'espace se termine vraiment avec cette décision de rationaliser le programme spatial vers l'alunissage. Ils avaient un objectif qui n'incluait pas l'expérimentation sociale de piloter une femme, et ils étaient alors légitimement préoccupés par les ramifications politiques d'avoir des vols qui semblaient hors du foyer lunaire. Certes, ils s'inquiétaient beaucoup, si quelque chose arrivait à une femme sur un vol, si cela mettrait fin à tous les programmes de vols spatiaux habités.

Les stagiaires astronautes Jerrie Cobb et Janey Hart témoignent devant le Congrès en 1962.

Photo : Netflix

Dans le documentaire Netflix, certains personnes interrogées dire La NASA ne voulait pas e est programme , ou voir des femmes dans l'espace . Est-ce exact? Est-ce que surestimer le image complotiste ?

Je pense que l'histoire est racontée de deux manières différentes : comme une porte fermée au visage de ces femmes, ou une porte brièvement ouverte pour elles. Et je pense que dans l'histoire plus large des réalisations des femmes qui nécessitent du physique et se déplacent dans des domaines traditionnellement masculins, vous voyez beaucoup de débuts de programmes, ou de débuts d'opportunités pour les femmes, puis cela revient en arrière, puis cela revient encore 15 ans plus tard. J'ai été fascinée par cette histoire d'un projet de test d'astronautes féminin financé par le secteur privé, car c'était un moment où certaines personnes, très reconnues et jouissant d'une grande réputation dans la communauté médicale, prenaient les femmes au sérieux en tant que sujets médicaux à une époque où cela n'a tout simplement pas été fait.

La plupart des recherches pharmaceutiques, jusqu'à très récemment, excluaient les femmes. La plupart des expériences médicales auraient exclu les femmes, car la profession médicale craignait que les cycles mensuels des femmes en fassent des sujets de test peu fiables. Pour le médecin auquel la NASA a fait confiance pour ses tests physiques, il considère les femmes non pas comme des hommes imparfaits, mais peut-être comme des candidats astronautes qui pourraient même être plus aptes physiquement que les hommes – c'est une ouverture remarquable d'une porte au tout début des années 1960. Il n'y avait tout simplement pas encore le soutien qui les aurait aidés à le garder ouvert. Les organisations de femmes qui auraient pu défendre ces femmes n'existaient tout simplement pas encore.

Qui était Jacqueline Cochran et quel rôle a-t-elle joué dans le programme ?

unité de croyance assassin

Cochran est un personnage historique fascinant, en ce sens qu'elle était une grande amie de Randy Lovelace. Elle était une pilote contemporaine d'Amelia Earhart, elle était une pilote record à part entière et mariée à l'un des hommes les plus riches d'Amérique, Floyd Odlum. Elle a donc eu accès à d'excellentes ressources. Elle avait en fait été à la tête des Women Airforce Service Pilots pendant la Seconde Guerre mondiale. Elle est donc la fondatrice du programme Woman in Space de Lovelace. À la fin, elle a en fait témoigné contre les femmes lors de l'audience du sous-comité de la maison.

il y a une histoire à évolution lente de femmes qui luttent pour faire reconnaître leurs capacités.

Pourquoi?

Ce n'est écrit nulle part. Elle n'a jamais écrit exactement, c'est pourquoi j'ai fait ça. Ma conclusion en tant qu'historienne est qu'elle espérait que le programme pourrait être relancé sous une forme différente sous les auspices de la NASA, et qu'elle en serait à la tête, comme elle avait été à la tête des Women Airforce Service Pilots pendant la Seconde Guerre mondiale. Guerre. Je pense qu'en tant que personne politiquement astucieuse, elle a vu que le projet tel que réalisé par Lovelace n'allait pas vraiment avancer à ce moment-là au début des années 1960, et elle a travaillé dans les coulisses tout au long des années 1960 pour essayer d'influencer la NASA à lancer un programme pour les femmes. Elle a effectué un mandat prolongé en tant que consultante auprès de l'agence et était très satisfaite de l'association avec une agence aussi puissante.

Pourquoi est-il important de connaître ces femmes pionnières ?

L'histoire de la lutte continue des femmes pour la reconnaissance - intellectuellement, politiquement, socialement, culturellement - est enracinée dans la compréhension des capacités des femmes. Et c'est un premier regard important sur les femmes comme physiquement capables. Je pense que lorsque nous examinons les façons dont les femmes luttent toujours pour être reconnues, dans les conseils d'administration ou à la Cour suprême, ou à la Maison Blanche, ou au Congrès, il y a une histoire qui évolue lentement de femmes qui luttent pour que leurs capacités soient reconnues. Et c'est un épisode précoce important où quelqu'un a pris les femmes et leur corps au sérieux, comme capables.